México. 20 de julio del 2022. – El pasado 12 de julio la NASA sorprendió al mundo entero cuando reveló las primeras imágenes científicas del Telescopio Espacial James Webb (JWST), en eso estamos de acuerdo y contentos. Sin embargo, la jornada de observaciones apenas comenzaba, ahora Webb tiene la mirada bien puesta en el Universo.

En los últimos días James Webb echó un vistazo casi casual a la galaxia espiral NGC 628 revelando su estructura como un intimidante remolino. Es una imagen extraordinaria del centro de la galaxia espiral captada por el Telescopio Espacial James Webb que, más allá de su apariencia podría revelar pistas importantes sobre cómo se comporta el polvo en las galaxias.

Webb observó la galaxia NGC 628 el domingo 17 de julio y la transmitió a la Tierra; se registró en el MAST (Archivo Barbara Mikulski para telescopios espaciales), donde los datos están disponibles para todos, y también para el público en general.

De acuerdo con NewScientist, la imagen que aparece a continuación es un compuesto de tres conjuntos de datos en diferentes longitudes de onda tomados por el equipo del instrumento de infrarrojo medio del JWST. Gabriel Brammer, astrónomo del Cosmic Dawn Center en el Instituto Niels Bohr de la Universidad de Copenhague, descargó los datos y tradujo cada una de las longitudes de onda infrarrojas a rojo, verde y azul antes de combinarlas para producir una sola imagen.

«Esta es una galaxia que probablemente se parece mucho a lo que creemos que es nuestra propia Vía Láctea», dijo el Dr. Brammer en una entrevista para Independent. «Puedes ver todos estos nudos de estrellas individuales que se forman, las supernovas individuales se han disparado y realmente estudias eso en detalle».

«En el infrarrojo medio, lo que en realidad ves lo contrario de eso, donde ese polvo ya no se absorbe; en realidad, observamos directamente ese polvo que ahora brilla, porque el polvo mismo es lo que emite», explicó Brammer. «En realidad vemos una imagen del gas y el polvo en esta galaxia, en lugar de las estrellas».

¿Qué sabemos de NGC 628?
Messier 74, también llamada NGC 628, se encuentra aproximadamente a 32 millones de años luz de distancia en dirección a la constelación de Piscis, el Pez. Es el miembro dominante de un pequeño grupo de aproximadamente media docena de galaxias, el grupo de galaxias M74. Se estima que alberga alrededor de 100 mil millones de estrellas, la mitad de lo que tiene nuestra Vía Láctea.

Vea esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA de la cercana galaxia espiral M74 o NGC 628. Brillantes nudos de gas incandescente iluminan los brazos espirales, lo que indica un rico entorno de formación estelar.

Según la NASA, M74 es una galaxia espiral de gran diseño que los observadores de la Tierra ven casi de frente. Sus brazos espirales perfectamente simétricos emanan del núcleo central y están salpicados de cúmulos de estrellas azules jóvenes y regiones rosas brillantes de hidrógeno ionizado (átomos de hidrógeno que han perdido sus electrones).